Фритьоф Нансен родился 10 октября 1861 года недалеко от Христиании (ныне Осло) в усадьбе Стуре-Фрён. Его отец Бальдур Нансен был преуспевающим адвокатом, а мать происходила из рода графов Ведель-Ярлсберг. Еще в юности Фритьоф прославился как превосходный конькобежец и лыжник, он неоднократно выигрывал чемпионаты Норвегии. Несмотря на свою увлеченность живописью, после окончания гимназии он все же выбрал науку и поступил в университет на отделение зоологии.

В 1882 году в качестве биологической практики Фритьоф отправляется в четырёхмесячное плавание по Северному Ледовитому океану на зверобойном судне «Викинг». Это плавание оказало очень большое влияние на 20-летнего Нансена, он полюбил Север, его суровую природу, бескрайние пространства, покрытые льдом. Можно сказать, что именно в этом плавании родился будущий выдающийся полярный исследователь.

В 1883—1887 годах Нансен занимается наукой.

Еще во время плавания на «Викинге» у Нансена возникло желание пересечь на лыжах Гренландию, в 1887 году он решает, что настало время его осуществить. Фритьоф специально отправляется в Стокгольм, чтобы посоветоваться с Норденшельдом, известным шведским полярным исследователем, осуществившим две экспедиции в Гренландию.

Нансен изложил Норденшельду свой план пересечения на лыжах Гренландии. Хотя к данному плану пожилой ученый отнесся довольно скептически, Нансен ему явно понравился и он обещал помогать ему советами. Окрыленный благожелательным отношением Норденшельда, Нансен через Академию наук ходатайствовал о предоставлении ему правительством 5000 крон на экспедицию.

В прессе план молодого ученого одобрения не получил. Особое недоумение, а то и негодование, вызывало намерение Нансена начать переход через всё ледяное плато Гренландии от восточного берега, а не от обжитого западного. Получалось, что Нансен лишал себя и своих спутников путей к отступлению. Одна из газет писала: «Было бы преступлением оказать поддержку самоубийце». Правительство и не собиралось это делать: проект отвергнут и в средствах отказано.

Однако были и те, кто поверил Нансену, датский коммерсант А. Гамель пожертвовал на экспедицию необходимые 5000 крон. Нансен тщательно готовился к своей первой экспедиции, зимой 1888 года он лично проверял все снаряжение в окрестных горах. Он говорил: «Я всегда предвидел, по крайней мере, в пять раз больше, чем на самом деле осуществлялось. Секрет вождя и заключается в том, чтобы учесть все решительно возможности; ничто не должно явиться неожиданным».

Надо отметить, что позже таким же образом поступал и Руаль Амундсен.

В состав экспедиции кроме Нансена вошли еще пять участников, все опытные лыжники, физически выносливые и знакомые с Арктикой люди. В путь они отправились 5 мая 1888 года, а 17 июля высадились на плавучие льды, в 20 км от побережья. С большим трудом удалось добраться до земли южнее Умивик-фьорда, оттуда и стартовала экспедиция.

Шли на лыжах, на каждого участника приходилось более юо кг груза, мороз достигал -40 °С. В рационе было очень мало жиров, шерстяная одежда плохо спасала от холода, но лыжники упорно шли вперед, ведь отступать им было некуда. Они прошли около 66о км через льды Гренландии и 3 октября 1888 года достигли западного побережья. Это был первый переход через Гренландию, во время которого были собраны ценные научные материалы, проведены метеорологические наблюдения.

Из-за того, что участники опоздали на последний пароход, в Норвегию они вернулись только в 1889 году. Их встречали как национальных героев. Нансен стал знаменитым, к его мнению теперь прислушивались; уже являясь профессором университета, в 1890 и 1891 гг. он написал о Гренландской экспедиции две книги — «На лыжах через Гренландию» и «Жизнь эскимосов».

Были обнаружены различные предметы, принадлежавшие неудачной американской экспедиции Джорджа Де Лонга на корабле «Жанетта», которая в 1881 году потерпела крушение к северо-востоку Нансен не собирался почивать на лаврах, Арктика вновь влекла его. Закончив обработку результатов по Гренландской экспедиции, он задумал еще более рискованную и довольно необычную по осуществлению экспедицию в район Северного полюса. Он полагал, что существует сильное восточно-западное течение, идущее от Сибири к Северному полюсу и далее Гренландии. Его реальность подтверждалась от Новосибирских островов. Об этом течении писал в 1884 году и норвежский метеоролог, профессор Г. Мон.

Согласно плану Нансена, на специально построенном прочном корабле надо было доплыть к Новосибирским островам, где судно вмёрзло бы в лед. Далее всю работ}’ должно было проделать течение, судно дрейфовало бы вместе со льдами к Северному полюсу и проливам между Шпицбергеном и Гренландией.

Команде оставалось только ждать, пока судно вынесет к чистой воде.

После Гренландии к новому плану Нансена отнеслись уже с энтузиазмом, его поддержал норвежский парламент, который выделил в 1890 и 1893 годах субсидии на строительство судна в 250 тысяч крон. Обязательным условием получения средств был чисто норвежский национальный состав экспедиции. Норвегия с 1814 по 1905 год была частью Швеции, поэтому национальный вопрос столь волновал парламентариев. Оставшаяся часть необходимых средств была собрана за счет национальной подписки, частных пожертвований и субсидий различных инвесторов. Например, спонсором экспедиции была шоколадная фирма «Кэдбери», она же поставила экспедиции свой шоколад. Надо отметить, что этой экспедиции помогал и наш соотечественник барон Эдуард Толль, который организовал на Новосибирских островах эвакуационные базы на случай гибели судна и передал Нансену 35 западносибирских ездовых собак.

Пока шла постройка экспедиционного судна, названного «Фрамом», план Нансена продолжали горячо обсуждать во всем мире. Известные полярные исследователи Ф. Мак-Клинток, Дж. Нэрс, Дж. Гукер отнеслись к нему весьма скептически, считая, что норвежское судно обязательно будет раздавлено льдами. Правда, были и те, кто поддержал Нансена, среди них — английские полярники К. Маркхем и Э. Ингл- филд, известный германский географ А. Зуиан.

Когда был построен «Фрам», многие знатоки дали ему очень высокую оценку. Прочный корпус судна был сделай с таким расчетом, что при сжатии льдами корабль не ломало, а выдавливало на поверхность, поэтому Нансен был полностью уверен в его надежности. На участие в экспедиции претендовало более шестисот человек, поэтому у Фритьофа была прекрасная возможность подобрать для своего надежного корабля и надежную команду. В конечном итоге, включая Нансена, в экспедицию отправлялось 13 человек.

24 июня 1893 года экспедиция отправилась в путь, имея на борту судна продовольствия на пять лет и значительный запас топлива. Без происшествий «Фрам» добрался вдоль северного побережья Сибири до района Новосибирских островов. Не доходя до них около ста миль, корабль повернул к северу И 22 сентября, ДОСТИГНУВ 79° с. III., «Фрам» прочно вмёрз в лёд. Начался дрейф на запад, к Гренландии.

В планы Нансена входило покорение Северного полюса, однако дрейф «Фрама» проходил не так близко к полюсу, как он предполагал.

Все же Нансен решил попытаться достичь полюса, он взял с собой самого сильного и выносливого участника экспедиции Ялмара Йохансена, и 14 марта 1895 года они покинули корабль, который находился на северной широте 84°05′ и восточной долготе 101035’*

Путь к полюсу оказался очень сложным, то и дело дорогу путешественникам преграждали ледовые торосы или участки открытой воды. Продвинувшись к полюсу ближе всех своих предшественников (86°14′ с. ш.), они приняли мужественное решение повернуть назад и направились к Земле Франца-Иосифа.

Только через три месяца им удалось достичь Земли Франца-Иосифа, где они выстроили из камней и моржовых шкур некое подобие землянки и начали свою зимовку, которая продлилась с 28 сентября 1895 до 19 мая 1896 года. Надо отметить, что полярные робинзоны подготовились к зимовке весьма основательно, запаслись мясом, и при минимуме захваченного с собой продовольствия вполне благополучно перенесли этот тяжелый период.

Летом 1896 года им неожиданно улыбнулась удача: они встретились с английской экспедицией Джексона, на судне которой и вернулись 13 августа в Вардё, пробыв в Арктике три года. Поразительно, но через неделю в Норвегию вернулся и «Фрам»!

Судно благополучно продрейфовало по намеченной схеме, подтвердив существование предполагаемого ученым течения. Были получены ценнейшие материалы о течениях, ветрах и температурах, доказано отсутствие в области дрейфа участков суши.

Тщательная подготовка Нансеном этой экспедиции привела не только к блестящим научным результатам, за три года во льдах на «Фраме» не было больных, а многие участники даже утверждали, что в это время жили и питались лучше, чем дома. Об этой экспедиции Нансен издал не только ряд научных работ, но и популярное двухтомное ее описание, в советский период оно выходило под названием «Фрам» в Полярном море».

Человек с большим сердцем

После ставшего легендарным плавания на «Фраме» Нансен в 1900 году участвовал в экспедиции по изучению течений в Северном Ледовитом океане. Он мечтал об экспедиции на Южный полюс и даже начал к ней подготовку, но занялся общественной деятельностью, а новые достижения в полярных широтах уступил своему талантливому преемнику — Руалю Амундсену. Еще в 1889 году Фритьоф женился на Еве Саре, одной из лучших оперных певиц Норвегии. У Нансена было пять детей, увы, в конце 1907 года его постигло большое горе — смерть жены и младшего сына.

В истории Фритьоф Нансен остался в истории не только как знаменитый полярный путешественник, но и как человек с очень большим сердцем.

Он спасал голодающих Поволжья, помогал беженцам и военнопленным, жертвовал большие суммы в пользу обездоленных людей. За свою деятельность на этом поприще в 1922 году он был удостоен Нобелевской премии Мира. 13 мая 1930 года Нансен скончался в своей усадьбе в Люсакере близ Осло. Согласно его воле после кремации его прах был развеян над Осло-фьордом.