За 25 дней, преодолев 365 миль, Кук выходит на исходный рубеж. За это время он значительно пополняет запасы продовольствия благодаря успешной охоте. До полюса остается 520 миль. 18 марта он начинает свой бросок к полюсу, с ним всего два каюра-эскимоса с упряжками по 13 собак в каждой. Благодаря использованию пеммикана (сухой мясной порошок, залитый жиром), удалось за счет продовольствия значительно урезать взятый с собой груз. Конечно, пеммикану было далеко до деликатеса, зато он был сытным и мало весил.

Через четыре перехода группа вышла к Большой полынье, к счастью, она была затянута молодым льдом, который выдержал путешественников. Покрывая за сутки 20—30 миль, Кук 30 марта вышел к точке, с которой заметил остров, названный им Землей Брэдли (впоследствии оказалось, что это был вмерзший в лед айсберг). Через две недели скорость передвижения падает почти вдвое, как записывал Кук, накапливается усталость, появляются мысли о возвращении. Возможно, другой и повернул бы назад, но Кук сумел взять себя в руки и продолжить свое движение на север. 21 апреля он достиг Северного полюса!

В самой северной точке планеты он записывает свои впечатления: «Ничего примечательного; полюса как такового нет; море с неизведанными глубинами; лед более активен; свежие трещины, разводья… Переполнен радостью, не нахожу слов для выражения своего удовлетворения. Как мы устали и измотаны! Нам нужен отдых».

А вот отдыхать как раз и некогда, продовольствия крайне мало, надо срочно возвращаться назад. Обратный путь истощенные люди и собаки преодолевали с трудом. Из-за того, что три недели солнце пряталось за облаками, Кук не смог провести надежные определения своего местонахождения, в результате не удалось выйти к складу продовольствия на мысе Свартенвог. Группа оказалась на грани голодной смерти. В который раз сказалась стойкость Кука, его оптимизм, и, несмотря на все трудности, им удалось добраться до суши у островов Рингнеса. Здесь они зазимовали на мысе Спарбо (остров Девон).

Весной 1909 года Кук с трудом добрался до Анноатока, где повстречал американского туриста Уитни и двух человек из экспедиции Пири. Немного набравшись сил, Кук отправляется на юг к датским поселениям, куда следует попутный караван эскимосских упряжек. Покидая Анноаток, он совершает ошибку, которая потом даст важные козыри Пири, — Кук временно оставляет у Уитни часть документов и инструменты, которые он использовал в походе.

Жертва интриг и лжи из Леруика (Шетландские острова): «21 апреля 1908 года достиг Северного полюса… Текст 2000 слов оставлен у датского консула. Стоимость 3000 долларов. Если согласны — обращайтесь. Кук». Всего через неделю о своем покорении полюса заявил Роберт Пири, причем в его заявлении были такие строчки: «Не принимайте всерьез заявку Кука. Его эскимосы говорят, что он не удалялся далеко от материка, подтверждают их соплеменники». Так началась кампания дискредитации Кука, которая, как часто случается в реальной жизни (в отличие от сказок и романов), закончилась полным поражением благородного и не пользующегося запрещенными приемами героя.

Чтобы вы смогли составить и свое мнение об этой скандальной истории о покорении Северного полюса, остановимся немного на личности Роберта Пири и его пути к Северному полюсу. Еще в юные годы Пири отличался большими амбициями, он писал: «…Хотел бы снискать имя, которое открыло бы мне доступ в круг избранных, где я ощущал бы себя наравне с каждым». Как видим, юноша не мечтал об открытии новых земель, он грезил славой и хотел стать избранным.

Однако образование изыскателя не позволяло Роберту рассчитывать на многое, да и дядюшки миллионера у него не было. Тогда Пири решил использовать в полной мере свою принадлежность к военно-морскому ведомству и его заинтересованность в освоении арктических районов. В Арктике еще оставались белые пятна, о полярных путешественниках говорил весь мир, вот поэтому свою «птицу счастья» Пири и решил искать па Севере.

В 1886 году Пири отправляется в Гренландию, никаких особых достижений за этой его экспедицией не числится. Чтобы заставить говорить о себе, самолюбивый американец решает пересечь Гренландию от моря до моря. Однако его планы разрушает Фритьоф Нансен, который в 1888 году со своими спутниками первым пересекает ледяной щит самого большого острова Земли. Многих полярников тогда удивила реакция Пири, он заявляет: «Это исполнение задуманного мною предприятия нанесло серьезный удар мне».

В 1891 году Пири снова отправился в Гренландию, именно тогда он сломал ногу, которую ему вылечил Кук. В эту экспедицию Пири пересек север Гренландии от залива Инглфилд к фьорду Независимости, проделав в оба конца 2200 километров. В этой экспедиции удалось установить северный предел ледникового покрова Гренландии. Любопытно, что, когда Кук после экспедиции захотел опубликовать свои материалы о наблюдениях за жизнью эскимосов, Пири категорически запретил это делать…

В последующие годы Пири упорно пытается достичь каких-нибудь значимых результатов, в экспедиции 1905—1906 гг. ему удается на градус широты побить рекорд Нансена… Поразительно, что именно в этой экспедиции при возвращении Пири умудряется на 250 км промахнуться мимо намеченной точки. Оказывается, уже ставший известным полярник с трудом определяет свое местонахождение, совершая непростительные навигационные просчеты…

Чтобы не повторилась ошибка с промахом на 250 км, Пири взял с собой в качестве штурмана капитана экспедиционного судна Роберта Бартлетта. Однако делить с ним славу Пири не собирался: на последнем этапе все вычисления он должен был сделать сам. За день его группа покрывала 13—14 миль и 31 марта оказалась недалеко от 88-й параллели. Здесь Пири покинул последний отряд обеспечения, с ним назад отправился и Бартлетт, который определил для Пири достигнутую широту и передал ему свои расчеты. На оставшиеся до полюса около 133 миль Пири с сопровождающими его эскимосами затратил неделю. Обратный путь к мысу Колумбия прошел без происшествий, и 23 апреля они его достигли. Для Роберта Пири эта «пробежка» к полюсу была словно спортивным мероприятием, на научные наблюдения и какие-либо описания он времени не тратил.

В Анноатоке Пири узнал, что Кук опередил его на год… Конечно, Пири такой поворот событий совершенно не устраивал. Начинается допрос эскимосов, которые сопровождали Кука, делается вывод, что на полюсе этот человек не был… Пири понимает, что если он не уничтожит Кука, его юношеская мечта о всемирной славе и вступлении в «клуб избранных» не осуществится никогда. Тут уж все средства хороши. Уитни, которому Кук оставил на сохранение свои материалы и инструменты, просит Пири взять его на свой корабль. Тот соглашается прихватить туриста, но взамен тот должен оставить в Гренландии все принадлежащее Куку. Уитни остается либо остаться на зимовку, либо выполнить условие Пири, он выбирает второе…

Сначала в США чествуют обоих полярников, но Пири это не устраивает — славу делить он не намерен. Он продолжает обвинять Кука в обмане, последний сначала не обращает на это внимания. Но вот Уитни, отводя глаза, сообщает ему, что материалы и инструменты утеряны, Кук понимает, что положение его крайне серьезно. В СМИ развертывается инициированная Пири кампания по дискредитации Кука. За спиной Пири военно-морское ведомство, можно сказать, государство, «тылы» Кука гораздо слабее, их почти нет…

В газетах на все лады обсуждается «рассказ» эскимосов (переданный Пири!), якобы «уличавших» Кука. Надо отметить, что тогда эскимосы еще только входили в цивилизацию и были наивными простыми детьми природы, их не составляло труда сбить с толку, тем более что все эти «гонки» к полюсу они воспринимали не более чем причуду белых людей.

Чтобы полностью раздавить соперника, Пири выставляет его как давнего лгуна, который уже не раз вводил публику в заблуждение своими придуманными достижениями. Совершенно неожиданно для Кука бывший конюх его аляскинской экспедиции вдруг заявляет, что никакого покорения вершины Мак-Кипли не было. Так как кошох не сопровождал Кука к вершине, его свидетельство не было особо серьезным, но вдруг то же самое заявил и Эд Барилл, который был вместе с Куком на вершине… Любопытно, что сравнительно недавно сторонники Кука в США нашли один очень подозрительный чек, позволивший им сделать вывод, что ложь Барилла Пири купил за 5000 долларов.

Объем статьи не позволяет перечислить другие обвинения в адрес Кука, кульминацией же травли стало его «признание» в е «Хэмптоне» в 1910 году, которого он не делал. В нем Кук якобы признавался, что у него нет уверенности, что он дошел до полюса… Самое интересное, что к голосу известных полярников (Свердрупа, Амундсена и др.), поддерживающих Кука, никто не прислушивался.

Увы, Кук потерпел полное поражение от Пири, он прослыл мошенником и лгуном, стал изгоем в обществе. Теперь вся его деятельность казалась одной сплошной махинацией, поэтому немудрено, что Кука, занимавшегося нефтяным бизнесом, вскоре осудили на 15 лет за попытку продажи участков, якобы лишенных нефти. Позже эти участки принесли владельцам миллионы…

Надо отдать должное Амундсену, который посетил Кука в тюрьме, полностью игнорируя возможные нападки американской прессы. Для него Кук был все тем же надежным товарищем, с которым они провели трудную зимовку в Антарктике. Фредерика Кука выпустили из тюрьмы в 1930 году, а через ю лет полностью реабилитировали. Увы, произошло это только за несколько месяцев до смерти Кука. Человек же, который его очернил, умер на двадцать лет раньше.

В одной довольно свежей ю-томной энциклопедии можно обнаружить справку о Пири, что в 1909 году тот побывал в районе Северного полюса, а о Фредерике Куке там не было ничего… Это еще не худший вариант, во многих справочных изданиях Роберта Пири до сих пор называют покорителем Северного полюса. Между тем данные, полученные в результате исследований околополюсного пространства, течений, ледовой обстановки в этом районе, показали, что все особенности маршрута Фредерика Кука к полюсу, описанные им, соответствуют реальности. Выдумать такое было невозможно, значит, Кук на самом деле достиг полюса! Многие полярники сейчас не сомневаются в этом.

А вот Роберт Пири со своими способностями к навигации вполне мог и промахнуться мимо заветной точки, ведь он не взял с собой штурмана в последний переход…

Есть возможность установить и правду насчет восхождения на Мак-Кинли, ведь есть книга об этом, в которой описаны особенности маршрута. Кстати, сейчас многие уже не сомневаются в том, что Кук на самом деле побывал на этой вершине.

Хочется верить, что уже не далек тот день, когда во всей этой некрасивой истории поставят точку и доброе имя Фредерика Кука будет окончательно восстановлено.