Торговля сыграла фундаментальную роль в развитии цивилизации майя и всей мезоамерики. В процессе торговли происходило передвижение, иногда на большие расстояния, изобретений, идей, верований; она помогала избегать голода, преодолевать диспропорции, восполнять нехватку, развивать новации и благоприятствовала изменениям. Здесь различают региональную торговлю и торговлю на больших расстояниях; первая осуществляется в одной и той же природной зоне, вторая происходит между различными природными зонами.

Торговля сельскохозяйственными продуктами производилась в случае нехватки продуктов или плохих урожаев. Майя торговали ремесленными изделиями различных стилей. Керамика, ткани и корзины путешествовали из одного региона в другой. Движение товаров осуществляется главным образом между тремя большими природными регионами: побережьем, низменностями и высокогорьями. Из первых экспортируют сухую рыбу, соль (главным образом с берега карибского моря) и в целом морепродукты, которые играют важную роль в создании украшений и ритуалах: в первую очередь раковины, престижные позвонки, зубы акул, кораллы и шипы ската, которые использовались для добровольного жертвенного кровопускания.

Поскольку в большинстве подземных хранилищ и погребений майя, раскопанных к настоящему времени, находят такие колючки, можно понять, что требовалось большое число рыболовов и продавцов для того, чтобы добывать, получать и распределять их. Берег тихого океана поставляет главным образом бумагу из коры (деревья из семейства фикусов), хлопок и какао. С карибского берега шли мед и панцири морских черепах. Низменности обычно экспортируют бумагу, хлопок и какао, а также табак (использовавшийся в ритуальных целях), копал (как фимиам), кремень, известь, перья попугаев и других птиц. В низменностях, добывали ягуара, зубы и шкуры которого продавались на экспорт (использовались в украшении).

Волокна американской агавы на севере юкатана использовали для изготовления бечевок, снастей и сеток для переноски товаров. В высокогорьях производили смолы, из которых делали факелы, серпентин, из которого высекали украшения, и пирит, применявшийся для изготовления зеркал. Наиболее престижные продукты для народа майя — перья кетцаля и жадеит — получали из северных высокогорий и оттуда их распространяли по всей территории майя и за ее пределы. Из вулканических гор юга поставлялись жернова, обсидиан, ценные минералы, такие, как киноварь и гематит. Напомним, что перевозка товаров осуществлялась по суше носильщиками или на лодками по воде. Региональная торговля происходила на рынках, хорошо организованных, под полным контролем властей, которые заставляли соблюдать правила и законы, разрешали конфликты, собирали налоги. Распределение предметов ольмекского стиля по всей мезоамерике доказывает существование огромной сети торговых путей с первой половины первого тысячелетия до нашей эры. В начале этой эпохи теотиуакан представляет собой узел другой сети, которая также покрывает всю ме- зоамерику.
В доклассический период прибрежная равнина тихого океана является одновременно торговым трактом между центральной мексикой и центральной америкой, и регионом, богатым какао, одним из товаров, пользовавшимся наибольшим спросом в стране майя и имевшим хождение в качестве валюты. В классический период товарообмен между низменностями и высокогорьями усиливается: высокогорья экспортируют минеральные ресурсы (базальт, нефрит и обсидиан) и получают из низменностей разнообразные товары. Устанавливается торговое мореходство вокруг полуострова юкатан, которое в более поздние периоды приобретет еще большую значимость. Мирный коммерческий торговый путь, пресекшийся во время извержения иллопанго (около 250 г. Н.Э.) был заменен другими путями между востоком и западом, к которым добавляются дороги север — юг, по ним везли на юг соль, добытую на севере полуострова. В древнюю классическую эпоху теотиуакан частично контролировал торговлю майя, руководил поиском обсидиана в эль чауаль и других источниках и нефрита в мотагуа. Новые дороги пересекают высокогорья и подражают рекам низменностей. В постклассический период морские перевозки вокруг полуострова приобретают огромную значимость и частично объясняют высокую концентрацию городов вдоль кариб- ского побережья. Остров косумель был одновременно центром паломничества и важным торговым портом. В ходе своего четвертого похода христофор колумб встретил неподалеку от островов бай (гондурас) торговую лодку майя; эта лодка, длиной соизмеримая с испанской галерой и шириной около 2,5 м, имела надстройку в виде домика; на борту было двенадцать матросов, капитан, женщины и дети. Груз состоял из какао, металлических предметов (бубенчики и медные топоры), глиняной посуды (в том числе тиглей для выплавки металла), хлопковыъ тканей и маканы (деревянные мечи со вставленными лезвиями из обсидиана).