В 1996 г. Соединенное Королевство приняло участие в первом Международном обследовании грамотности взрослых, которое проводилось Организацией по экономическому сотрудничеству и развитию. Хотя часто неграмотность считается проблемой, относящейся к менее развитым странам, обследование показало, что функциональная безграмотность — отсутствие умения считать и писать, необходимого для решения задач, возникающих в повседневной жизни, — является проблемой и во многих западных обществах.

ОЭСР оценивала грамотность опрашиваемых с помощью некоторого континуума, самым низким уровнем которого был уровень 1, а самым высоким — уровень 5. Проверялась способность испытуемых читать и понимать письменный текст, определить место и использовать информацию на графике или в расписании и осуществить элементарные математические подсчеты. Уровень 3 был принят за минимальный уровень грамотности, необходимый для того, чтобы справляться с современной жизнью и работой.

Результаты продемонстрировали, что по меньшей мере четвертая часть взрослых в странах, принимавших участие в обследовании, не достигла уровня грамотности 3. В Швеции процент таких людей самый низкий — 27,8 %, тогда как в Соединенном Королевстве их свыше 50%. Как было отмечено в докладе ОЭСР, высокий уровень функциональной неграмотности в западных обществах вызывает беспокойство в свете движения мировой экономики в направлении экономики знания, в которой люди со слабыми навыками грамотности рискуют остаться не у дел, учитывая растущую важность информации (UNDP 1998).

Отсутствие элементарной грамотности — гораздо более серьезная проблемя в развивающихся странах, где около 30% населения не умеют читать или писать. Только в Индии свыше 250 млн жителей неграмотны. В некоторых странах лишь незначительное меньшинство населения имеет хоть какие-то навыки чтения и письма. В определенной мере это может быть объяснено отсутствием в некоторых странах всеобщего образования. Однако даже если бы начальное образование получило более широкое распространение по мере роста населения, безграмотность за долгие годы уменьшится лишь ненамного, потому что значительную часть неграмотных составляют взрослые люди. В действительности же в абсолютных цифрах число тех, кто не умеет читать или писать, растет.