Развлечение под названием чатуранга было придумано древними индийцами еще в VII веке. В переводе с санскрита название игры значит «четырехсоставная»: в чатурангу играли вчетвером, располагая фигуры в углах доски, которая состояла из привычных 64 клеток, но не была черно-белой. Принцип «Белые начинают и выигрывают» в те времена тоже не был актуальным: игроки использовали фигуры черного, желтого, красного и зеленого цветов.

Каждый выстраивал свое «войско», состоящее из пехоты, конницы, боевых слонов и колесницы с раджой во главе, а затем с помощью игрального кубика определял, какой фигурой ходить. Игра заканчивалась,когда «войска» противников были уничтожены.

Довольно быстро чатуранга стала популярной и за пределами Индии: в нее стали играть китайцы, японцы» а также арабы и персы. Последние, кстати, немного изменили правила и внешний вид игры, что сделало ее гораздо больше похожей на современные шахматы: отказались от использования кубика, стали играть вдвоем, используя двойной набор фигур для каждого игрока, а «лишний» раджа (персы, в соответствии с традицией, назвали его шахом) стал ферзем.

В Россию шахматы попали из Средней Азии, поэтому все русские названия шахматных фигур являются переводом персидских или арабских. Путаница возникла, когда шахматы повторно завезли в Россию европейцы: многие фигуры тогда получили двойные названия.

Выполняющая роль «пушечного мяса» в шахматной партии, пешка — она же «пехотный солдат» — считается такой мелочью,что даже не имеет права называться фигурой.

Изначально конь нес на своей спине всадника и олицетворял кавалерию, а затем человеческую фигурку убрали. Но некоторые европейские языки до сих пор хранят память о канувшем в Лету наезднике: к примеру, англичане называют фигуру «рыцарем».

Слон

Боевой слон наделал немало шума в Европе: незнакомое персидское слово было созвучно с английским «шут» или «дурак», в связи с чем место слона занял человечек в шляпе с бубенчиками. Позже придворного шута «повысили» и стали называть епископом или офицером. Потом к исходному названию вернулись, но слон по-прежнему больше напоминает человеческую фигуру.

Ладья

Индийцы изображали ладью в виде боевой колесницы, запряженной конями. Ее-то и приняли на Руси за носовое украшение судна — ладьи.

Ферзь

До XV века ферзь — он же визирь — считался слабой фигурой. Совсем по-новому взглянули на нее европейцы, назвав ферзя королевой и позволив ходить как душе угодно.